Ключевой ставкой является конкретная процентная ставка, которая определяет ставки банковского кредитования и стоимость кредита для заемщиков. Двумя ключевыми процентными ставками в Соединенных Штатах являются ставка дисконтирования и ставка по федеральным фондам. В России ключевая ставка — это минимальная процентная ставка, по которой Центральный банк России (ЦБ РФ) предоставляет кредиты коммерческим банкам на срок в 1 неделю, и одновременно это максимальная ставка.

Ставка федеральных фондов — это ставка, по которой банки могут взимать друг с друга кредиты, используемые для выполнения их резервных требований . Эта ставка регулирует  кредитование овернайт средств Федеральной резервной системы, предоставляемых банкам частного сектора, кредитным союзам и другим кредитным учреждениям. Если банк решает брать кредиты непосредственно у Федерального резерва, ему начисляется учетная ставка. Федеральная резервная система устанавливает ставку дисконтирования, которая, в свою очередь, влияет на ставку федеральных фондов. Если учетная ставка увеличивается, банки неохотно берут кредиты, учитывая, что стоимость заимствования была установлена ​​выше. В этой ситуации банки будут наращивать резервы и занимать меньше денег для физических и юридических лиц. С другой стороны, если ФРС снизит учетную ставку, стоимость заимствований для банков будет ниже, что приведет к тому, что они займут больше денег и займут больше средств для выполнения своих резервных требований.

Ключевые ставки являются одним из главных инструментов, используемых системой Федеральной резервной системы для реализации денежно-кредитной политики . Когда ФРС хочет расширить денежную массу в экономике, она обычно понижает учетную ставку, чтобы снизить стоимость заимствований. Когда ФРС находится в фазе сокращения , она повысит ставки, чтобы увеличить стоимость заимствований.

ФРС может контролировать денежную массу, регулируя ключевую ставку, поскольку основная ставка зависит от ключевой ставки. Основная ставка — это базовая ставка, предлагаемая банками потребителям. Как общее практическое правило, национальная основная ставка на 3 процентных пункта выше ставки ФРС. Если ставка ФРС повышается после повышения учетной ставки, банки изменят свои основные ставки, чтобы отразить это изменение. Следовательно, ставки по потребительским кредитам, такие как ставки по ипотечным кредитам и кредитным картам, также будут расти. Увеличивая (или уменьшая) ключевые ставки, стоимость заимствований увеличивается (или уменьшается), заставляя потребителей экономить больше (тратить больше) и тратить меньше (экономить меньше). Это приводит к сокращению экономики (или расширению).